Pierre Bertholon avant « l’abbé électrique »

Séguier correspond avec Pierre Bertholon (1741-1800) bien avant que celui-ci ne devienne « l’abbé électrique », le talentueux héritier de l’abbé Jean-Antoine Nollet et de Benjamin Franklin.

C’est le savant lyonnais Claret de La Tourrette qui met le jeune Pierre Bertholon en relation avec Séguier, en 1774, en lui confiant la tâche d’envoyer des spécimens naturels au savant nîmois. Après avoir été professeur de théologie à Marseille (1767-1770), Bertholon est alors enseignant au séminaire de Béziers. Cette nouvelle connaissance est une aubaine pour le jeune homme, qui profite des amples connaissances de Séguier pour lui soumettre les différents mémoires qu’il présente aux académies méridionales, à Nîmes en 1774 et à Montpellier en 1777. Comme d’autres jeunes gens de sa génération, c’est de ces concours que Bertholon attend la reconnaissance de ses pairs et un tremplin vers la notoriété. Il sollicite également Séguier pour des lettres de recommandation, à l’occasion d’un voyage qu’il fait en France en 1774.

Une fois Pierre Bertholon lancé dans la carrière, parti à Paris (où il rencontre Franklin et installe les premiers paratonnerres), lauréat de l’académie de Lyon en 1779, 1780 et 1784, chargé de mettre en place un cabinet de physique pour les États de Languedoc, la correspondance s’amenuise : après 1777, on ne compte plus que deux lettres de recommandation confiées à des voyageurs en 1783.

Pour lire les 21 lettres de Bertholon adressées à Séguier (BM Nîmes, ms. 138), filez vers www.seguier.org

Bibliographie

Poirier, Jean-Paul. L’Abbé Bertholon, Un électricien des Lumières en province. Paris : Hermann, 2008.

Chabot, Hugues, « Bertholon, l’abbé électrique », https://bibulyon.hypotheses.org/7392

Citer ce billet: Emmanuelle Chapron, "Pierre Bertholon avant « l’abbé électrique »," publié sur Archives savantes des Lumières, 25/02/2018, https://seguier.hypotheses.org/383.

Lettre à Joseph Elzéar Dominique de Bernardi (1751-1824)

Avocat au parlement d’Aix, issu d’une famille de magistrats résidant à Carpentras, Joseph Elzéar Dominique de Bernardi participe au concours proposé en 1775 par l’Académie de Nîmes. Il s’agissait de rédiger un éloge de l’évêque Fléchier. Malheureusement, comme l’en informe Séguier, le morceau remis par Bernardi n’a pu être examiné par l’assemblée savante, car l’auteur avait dévoilé son identité, en contravention au règlement du concours. Bernardi a alors 24 ans : comme d’autres, il se lance dans la grande aventure des concours académiques. Ce n’est pas la première fois que sa négligence des règles lui joue un tour. L’année précédente, il avait participé au concours proposé par l’académie des Jeux Floraux de Toulouse, qui portait sur l’éloge de Cujas : « mais l’auteur l’ayant adressé directement par la poste au secrétaire de l’académie, au lieu de le faire présenter, comme il est de règle, par une personne domiciliée à Toulouse, il n’a pu être admis au concours » – ce qui ne l’empêche pas de faire imprimer son discours, « parce que l’Académie n’en a point couronné d’autre » (Éloge de Jacques Cujas, conseiller au Parlement de Grenoble, docteur-régent en droit civil à l’Université de Bourges, avec des notes historiques et critiques sur la vie de ce jurisconsulte et sur le droit romain, Paris, 1775).

La lettre de Séguier relevait de la correspondance académique : elle n’appelait, ni n’a reçu de réponse.

Citer ce billet: Emmanuelle Chapron, "Lettre à Joseph Elzéar Dominique de Bernardi (1751-1824)," publié sur Archives savantes des Lumières, 23/02/2018, https://seguier.hypotheses.org/380.

Lettres de Laurent Béraud

La correspondance avec le jésuite lyonnais Laurent Béraud (1703-1777) fait partie de celles que Séguier entame après son séjour à Lyon en 1755, dont trois sont étroitement liées au collège de la Trinité. Laurent Béraud avait la charge des remarquables collections de l’établissement, ayant acquis une solide réputation de numismate. Dès la première lettre, le 1er janvier 1756, qui fait réponse à une lettre de Séguier, Béraud propose des échanges de monnaies et de morceaux d’histoire naturelle dont il sait que Séguier est « riche et très riche ». En 1758, le cabinet du collège est victime d’un vol important et Béraud avertit Séguier de prendre garde à ce qui est revendu. Béraud reçoit les voyageurs envoyés par Séguier (le comte de Rochemore avec son épouse, malade, en 1760). Il fait des recherches pour lui dans la richissime bibliothèque du collège, transmet lettres et paquets (en particulier à Maupertuis, via les libraires de Tournes).

Surtout, il tient constamment informé son interlocuteur des nouvelles littéraires qu’il collecte à l’occasion du passage qu’occasionne l’incontournable visite du cabinet de médailles dont il a la charge. En février 1762, c’est « Wilcoks », un voyageur anglais, ami de Needham, qui l’informe des travaux de ce dernier sur des caractères égyptiens ressemblant à des caractères chinois, ainsi que du travail d’un minime nommé Jouveau qui empaille des animaux, montre son cabinet et travaille chez l’archevêque à lui en dresser un.

En 1765, Béraud est chassé de Lyon à la suite des affaires de refus de sacrement ; il s’installe à Bollène avec d’autres pères, dans une maison prêtée par M. de La Bastie, puis à Avignon.

Curieusement, la correspondance s’arrête à ce moment, après 10 lettres, alors que les deux hommes n’ont jamais été géographiquement si proches.

Citer ce billet: Emmanuelle Chapron, "Lettres de Laurent Béraud," publié sur Archives savantes des Lumières, 23/02/2018, https://seguier.hypotheses.org/378.

Lettres de Ferdinando Bassi

Né à Bologne en 1710 (ou 1714), le botaniste Ferdinando Bassi fait ses études sous la direction de Giuseppe Monti, qui le charge des relations et des échanges de spécimens avec les naturalistes italiens et européens. En 1760 (ou 1763), il est nommé préfet du jardin botanique de l’université de Bologne, qu’il enrichit par sa correspondance (c’est en particulier un correspondant de Linné). Son herbier rassemble plus de 4000 espèces. Séguier entretient avec lui une importante correspondance (71 lettres reçues de 1750 à 1774), dont on n’a pas conservé l’autre partie.

Citer ce billet: Emmanuelle Chapron, "Lettres de Ferdinando Bassi," publié sur Archives savantes des Lumières, 23/02/2018, https://seguier.hypotheses.org/375.

Lettres de Mathieu Louis Anibert

L’arlésien Mathieu Louis Anibert (1742-1782) était un avocat renommé à Arles, mais également un poète et un historien, membre des académies de Marseille et de Nîmes. Il est l’auteur des Mémoires historiques et critiques sur l’ancienne République d’Arles (Yverdon, 1779-1781, 3 t.) et d’histoires locales (Dissertation topographique et historique sur la montagne de Cordes et ses monuments, Arles, 1779). Il meurt à 40 ans en laissant des œuvres inachevées.

Il adresse quelques lettres à Séguier, entre 1779 et 1781. La première fait allusion à une lettre précédente, qui manque et qui fait sans doute valoir leur commune amitié pour l’abbé Bonnemant. Elle se place d’emblée dans le cadre des conventions implicites de la République des lettres : « Quand je pris la liberté de vous écrire, il s’en faut bien que j’ai prétendu vous assujettir à la contrainte d’une correspondance réglée » et, à la fin de la lettre, « Je crois devoir finir comme j’ai commencé en vous priant de ne point regarder cette seconde lettre comme un moyen d’extorquer une réponse et d’empiéter par là sur des occupations plus utiles et plus sérieuses » (14 novembre 1779). Il évoque sa profession, ses premiers essais dans les « muses badines et légères » et son virage historien. Il soumet le 2e volume de ses Mémoires à l’académie, par l’intermédiaire de Séguier. La deuxième lettre évoque les violentes dissensions avec Papon, son collègue à l’académie de Marseille.

Citer ce billet: Emmanuelle Chapron, "Lettres de Mathieu Louis Anibert," publié sur Archives savantes des Lumières, 23/02/2018, https://seguier.hypotheses.org/372.

L’ami de Turin : Carlo Allione

Carlo Allioni (1728-1804) est de vingt-cinq ans le cadet de Séguier. D’abord médecin (il est laureato en médecine à Turin en 1747), il se consacre ensuite à la botanique. En 1755, à 27 ans, il publie le Rariorum Pedemontii stirpium. En 1760, il est nommé professeur extraordinaire de botanique à l’université de Turin ; son enseignement s’inspire de la nomenclature linnéenne, dont il est un des fervents soutiens. En 1763, après la mort de Donati, il est nommé professeur ordinaire et directeur du jardin botanique de Turin.

La correspondance avec Séguier est l’une des plus importantes du savant nîmois (105 lettres de Séguier, 59 lettres d’Allione conservées à Nîmes et à Paris). Lire la suite

Jean-François Séguier et l’académie royale des sciences de Montpellier

La société royale des sciences de Montpellier est fondée en 1706 par lettres patentes de Louis XIV « comme extension et partie de l’Académie parisienne »[1]. Les observations astronomiques constituent une partie importante de ses activités. Dès 1745, elle dispose d’un observatoire à la tour de Babote, qui est probablement le plus ancien observatoire public après celui de Paris. En 1748, alors qu’il réside à Vérone, Séguier envoie ses observations astronomiques aux académiciens montpelliérains par l’intermédiaire de François-Xavier Bon de Saint-Hilaire (1678-1761), l’un des fondateurs de la société et l’un de ses présidents, auquel il est par ailleurs apparenté[2]. Dès l’année suivante, Séguier est élu membre correspondant de l’académie de Montpellier, et devient le correspondant de Pierre-François de Guilleminet[3]. Cette « correspondance » n’en a toutefois que le nom, car les deux hommes n’échangent que de rares lettres et les salutations croisées se font par l’intermédiaire de Bon de Saint-Hilaire. Séguier participe à certains concours proposés par l’académie, comme en 1750, continue ses envois aux astronomes montpelliérains (ceux des observations menées en Italie et des Ephémérides de Zanotti), et traduit en italien l’observation de l’aurore boréale faite par son correspondant Guilleminet[4].

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Nîmes au temps de Jean-François Séguier

Le nom de Jean-François Séguier reste fortement attaché à sa cité natale, sa « patrie » si présente dans ses écrits et dans ses préoccupations, malgré vingt-trois ans d’absences. Bien qu’il ait affirmé en 1755 à Carlo Alione que la ville n’avait gère changé depuis son départ, la cité Languedocienne avait en réalité connu de profondes transformations, passant de 25 000 habitants à plus de 40 000 dans les années 1770.  Ces trois plans se proposent de restituer « l’espace Séguier », en 1705, année de sa naissance, 1755, année de son retour, et 1784, année de sa disparition.

Nîmes au temps de Séguier

View of Nismes (John Rocques) 1751
Carré d’Art Bibliothèque, 44738. Cliché F. Pugnière

« Vous êtes pour l’antiquité ce qu’était Monsieur de Fontenelle pour l’histoire de la nature ». Lettres du marquis de Méjanes

Le nom de Jean-Baptiste Marie de Piquet, marquis de Méjanes (1729-1786), au même titre que le marquis d’Aubais, reste indissociablement associé à la bibliophilie méridionale au siècle des Lumières. Par testament, en 1786, non sans analogie avec le legs de Séguier en 1778, il donna aux États de Provence les 60 à 80 000 volumes que comptait sa bibliothèque, à la condition qu’elle soit ouverte au public. Ce legs fut ainsi à l’origine des fonds de la bibliothèque municipale d’Aix.

Les 47 lettres de sa main, adressées à Séguier, sont presque toute datées d’Arles en dehors de celles des années 1777-1778, où il exerça l’éreintante charge de procureur du pays de Provence à Aix. Tout, visiblement, n’a pas été conservé. On ignore notamment à quelle date les deux hommes entrèrent en correspondance, la plus ancienne lettre étant datée du 2 août 1768. Ils partageaient visiblement des amitiés communes, notamment celle de Guillaume de Nicolay ou Nicolaï que Séguier connaissait depuis les années 1720. Les deux cités, géographiquement proches, entretenaient par ailleurs des liens étroits comme en témoignent les nombreux Nîmois, et non des moindres, mentionnés par Méjanes à l’occasion de leur passage.

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La passion de l’antique : Séguier et le monde savant arlésien

Le séjour de quelques jours à Arles, que Séguier avait effectué en compagnie de Maffei en novembre 1732, lui avait permis d’apprécier à leur juste valeur l’exceptionnelle richesse des antiquités que conservait encore la cité provençale, même si leur lecture n’avait alors rien d’aisé. La notice qu’il consacra à ces « précieux restes » demeure, de manière significative, une des plus développées et des plus substantielles que l’on puisse trouver dans ses Fragments de quelques notes que je fis en voyageant en France, en Angleterre et en Hollande (Bibl. mun. de Nîmes ms 129). Il avait fait à l’occasion de ce premier séjour la connaissance de l’antiquaire Jean Raybaud, avocat et « archivaire » du grand prieuré de Saint-Gilles, avec qui il ne semble pas avoir noué de relations durables, même s’il efforça d’obtenir une copie de ses manuscrits.

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Le médecin Pierre Cusson, ou comment rendre les livres

Dans les années 1770, le médecin et botaniste montpelliérain Pierre Cusson (1727-1783) entretient une correspondance nourrie avec Séguier. Trente-deux lettres témoignent des relations nouées entre 1770 et 1777, à l’intérieur d’une correspondance qui a sans doute été beaucoup plus fournie et dont on n’a conservé que les lettres de Cusson, ainsi que deux brouillons de Séguier. Les lettres sont rassemblées sans ordre dans le ms. 94 de la Bibliothèque municipale de Nîmes, dans un dossier qui porte une annotation liminaire de la main de Séguier : « hist. naturelle / Cusson » (fol. 155).

Au moment où il entre en communication avec Séguier, Cusson exerce depuis 1767 les fonctions de vice-professeur de botanique à la faculté de médecine de Montpellier : « chargé depuis 2 ans de faire le cours de botanique, j’ay trouvé tant de difficulté à donner les caractères des genres des plantes ombellifères à mes auditeurs que je me suis décidé à travailler cette famille épineuse » (31 août 1770). Lire la suite

Séguier et ses correspondants lyonnais

Séguier et ses correspondants lyonnais

Séguier, tout au long de son existence, entretint des relations étroites avec l’ancienne capitale des Gaule, ne serait-ce qu’avec les libraires de Tournes (ms 311 et 312) et les Duplain. Il sut également toujours tirer partie des « occasions » que lui offraient les liens commerciaux étroits existant entre Nîmes et cette cité, particulièrement lorsqu’il résidait à Vérone. Les Castanier, négociants nîmois installés à Lyon, ou l’oncle de Pierre Baux, son plus proche ami nîmois, permirent ainsi la circulation des livres et des lettres par delà les monts à moindre frais, la voie de mer, par Gênes et Marseille, semblant plus onéreuse et paradoxalement plus longue. Après son retour à Nîmes, Séguier s’appuya, surtout dans les années 1760-1770, sur la branche lyonnaise de la famille De Villas, importants négociants dont Séguier connaissait bien les parents nîmois.

Séguier séjourna à Lyon à au moins deux reprises. La visite prolongée qu’il effectua avec Scipione Maffei du 1er au 6 janvier 1733, lui permit de relever un grand nombre d’inscriptions, s’intéressant notamment au peu que l’on pouvait voir de l’ancien théâtre dans la vigne des minimes (il ne fut identifié qu’en 1887, les dégagements débutant seulement en 1933). Maffei s’intéressait alors à l’autel taurobolique, trouvé en 1704, pour mieux réfuter l’interprétation qu’en avait donné le Père Hardouin en 1725. Lire la suite

La thermomanie des Lumières: la correspondance entre Séguier et Jean Gaussen

Né à Montpellier en 1737 dans une famille du grand négoce protestant, Jean Gaussen nourrit une passion commune à d’autres de ses contemporains : la thermométrie. Comparer les mesures effectuées à l’aide des différents thermomètres qui sont alors en circulation, étalonner les appareils à esprit de vin ou à mercure, rassembler les observations réalisées aux quatre coins du globe et à l’occasion des grandes expéditions : c’est à ces activités qu’il consacre ses journées, au moment où la correspondance avec Séguier permet de le saisir à l’œuvre, à la fin des années 1770. Il entretient alors avec le savant nîmois un échange relativement bref, mais très intense : pas moins de quarante-six lettres parviennent à Nîmes entre mars 1778 (incipit de la relation) et février 1780. Lire la suite